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科技世界
谷歌、腾讯和阿里巴巴为何投资一家可编程芯片厂商?
发布时间:2016-12-03 10:01:00  作者:电子发烧友网

近日,可编程芯片Barefoot Networks刚刚完成了其第三轮融资,共融资2000万美元。值得一提的是,来自中国的互联网冠军策略论坛阿里巴巴和腾讯参与了这轮融资。

Barefoot Networks开发了世界上第一个可编程芯片,这种名为Tofino的芯片比现在市场上任何其他芯片快两倍,以每秒6.5兆的速度处理网络数据包。这种可编程芯片是一种革命新创新,它将改变谷歌,Facebook等互联网冠军策略论坛的内部运作,也将影响到电信运营商,思科、英特尔等硬件巨头们也会感到压力。在Barefoot Networks上一轮融资中,谷歌就成为了重要的参与者。

 

Barefoot Networks表示,不少顶级厂商正在积极期盼得到这款芯片,预计在未来几周内可以向客户提供这种芯片。

那么,这种可编程芯片究竟有什么神奇的呢?

该芯片将内置于网络交换机、硬件设备中,后两者在互联网指挥交通中发挥基础性作用。在数千台计算机间切换穿梭数据,这些计算机由应用程序制造商如谷歌和Facebook,和无线提供商如AT&T操作,Barefoot Networks芯片将以显著的方式改变这些设备。最大的区别是,任何人都可以在这个芯片上进行编程。换句话说,他们可以编写软件,改变了这种芯片的功能,就像任何人都可以写一个应用程序,改变iPhone的功能。

中国的互联网冠军策略论坛发展迅速,对于数据中心的需求也十分强烈。腾讯和阿里巴巴参与Barefoot Networks的投资,体现了中国互联网冠军策略论坛的战略眼光。

Barefoot Networks要颠覆高科技产业?

Barefoot 成立于2013年,3年的融资总额达到1.55亿美元,目标客户是需要处理海量数据的云计算巨头。Barefoot 的联合创始人Nick McKeown是P4编程语言的开国元勋,曾与普林斯顿大学Jennifer Rexford教授一起设计开发了P4,此后一直推进P4社区的发展。他还曾创立SDN冠军策略论坛Nicira Networks,该冠军策略论坛在2012年被VMware收购。

冠军策略论坛的主打产品是Tofino芯片,其网站称,Tofino的吞吐量能达到6.5Tb/s,是市场上运行最快的芯片。比Tofino更核心的是其可编程的PISA产品架构。SDN早期的OpenFlow协议需要网络运营商填写表格,指令交换机如何处理某些类型的流量。但PISA不会强制转换器使用现有的TCP/IP等协议,而是采用P4编程语言,让企业直接对交换机进行编程。

有媒体声称,他的出现将改变谷歌,Facebook,微软和LinkedIn的内部运作。这将迫使硬件巨头如思科和大芯片制造商如英特尔和Broadcom考虑如何反击。同时也将改变电信帝国如AT&T。

这种新的芯片将内置于网络交换机、硬件设备中,后两者在互联网指挥交通中发挥基础性作用。在数千台计算机间切换穿梭数据,这些计算机由应用程序制造商如谷歌和Facebook,和无线提供商如AT&T操作,Barefoot Networks芯片将以显著的方式改变这些设备。最大的区别是,任何人都可以在这个芯片上进行编程。换句话说,他们可以编写软件,改变了这种芯片的功能,就像任何人都可以写一个应用程序,改变iPhone的功能。对世界上谷歌和Facebook等冠军策略论坛而言,这预示着一个巨大的机会。

在过去的几年里,谷歌和Facebook在线业务的增长如此之大,跨越了那么多的机器,大量的数据穿梭其间,以这样的增长速度,如果没有新的网络硬件,两家冠军策略论坛将不能真正地应付如此多的数据。 “他们对带宽要求的增长速度不同于我们以往见过的增长,”研究冠军策略论坛Linley Group的分析师Bob Wheeler说。 “变革的步伐已经显着增加。”这些冠军策略论坛开始设计自己的交换机,因为它们在网络新建和改建的方式需要更多的控制权。但这些交换机仍然有其局限性,它们不能提供完整的控制。因为其内部的芯片,被编码到特定的协议和任务。而Barefoot Networks正在对此作出改变。

“如今,这些大的数据中心运营商,它们对网络运营的见解比芯片设计师高出一筹。”斯坦福大学计算机科学教授McKeown说,其在新的网络技术——谷歌和Facebook使用的技术兴起起到了显著作用。 “我们给了他们武器,让他们用自己的专业知识来战斗。”

其他芯片也保证类似的功能,但它们都不太一样。据Barefoot Networks所说,其芯片名为Tofino,预计将于今年晚些时候上市,比现在市场上任何其他芯片快两倍,以每秒6.5兆的速度处理网络数据包。他们的设计,使更多的程序员可以对其进行编程,而不仅仅是网络硬件极客。大冠军策略论坛如谷歌,微软和LinkedIn都表现出Barefoot Networks的芯片深感兴趣,将积极参与其发展。

“Barefoot Networks正在用其芯片创造一个新的竞争环境,”LinkedIn的首席工程师Yuval Bachar说,在网络行业工作了25年的老将,以前曾在思科工作,也曾帮助Facebook建立网络设备说。 “这使我们有机会在新的维度进行创新。”

没错,这个想法远比Barefoot Networks大。用来编程这些芯片的语言P4,是开源的,这意味着任何人都可以修改它,或者用它来打造自己的芯片。McKeown说,Barefoot Networks最终将开放使用Tofino的交换机的源码设计。换句话说,任何人都将能免费建造和使用,配备了这些芯片或类似芯片的硬件。这包括谷歌和Facebook,同时也包括思科,全球最大的网络硬件销售商。

这一切是远远比网络交换机更大的变革的一部分。当它们的帝国扩张时,谷歌和Facebook不只是需要新的网络设备。它们需要新品种计算机服务器。它们需要新品种的数据存储。它们甚至需要新品种运行深层神经网络的芯片,深层神经网络是人工智能的一种形式,它可以辨别照片和识别语音内容。现在,所有这些想法都渗透到世界上其余的大型网络操作,这在很大程度上是因为Facebook开源了它的许多设计。 Facebook希望尽可能多的人可以修改和使用这些设计。 此举提高了它们,最终压低了成本。

Barefoot Networks知道,同样的事情可以发生在它的P4芯片。它采取了开源作为加快采用其技术的一种方式。如果有更多的企业使用该技术,冠军策略论坛可以用打造软件和提供咨询服务,以及销售芯片本身来赚钱。

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